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Los matemáticos franceses, en la cumbre

Bonito editorial de Le Monde en el día de hoy sobre las medallas Fields concedidas a matemáticos franceses. En el editorial y en primera plana, ¿alguién se imagina algo así en España? El título del editorial, que me permito traducir, es el mismo que el de mi entrada.

Paradojas de los palmarés. En las Olimpiadas Internacionales de Matemáticas del 2010, Francia se clasificó en el puesto 31 del mundo. Pero en Hyderabad, India, donde se adjudicaron el día 19 de Agosto las medallas Fields -equivalentes al Nobel -, los científicos franceses obtuvieron un reconocimiento excepcional: de cuatro distinciones otorgadas, dos fueron a parar a Francia.

Ngo Bau Chau, profesor de la Universidad de Chicago, y Cédric Villani, director del Instituto Poincaré de Paris, representan dos facetas de la “escuela matemática francesa”: el primero, de origen vietnamita, trabaja en el abstracto campo de la teoría de los números, forzando una puerta que muchos creían inviolable. El segundo trabaja en ecuaciones de fenónemos físicos muy concretos. Las medallas Fields, entregadas cada cuatro años a investigadores menores de 40 años, van acompañadas de un premio Gauss, concedido a otro francés, Yves Meyer. Sus trabajos sobre la teoría de ondas permiten desarrollar sistemas de compresión de imagen, como el famoso JPEG.

Este es el grupo de matemáticos franceses que han recibido el honor, confirmando así una larga tradición de excelencia en este campo: desde la creación de este premio en 1936 más de la cuarta parte de medallas Fields concedidas lo han sido a matemáticos franceses o que han estudiado en Francia, normalmente en la Escuela Normal superior. Podemos felicitarnos por este nuevo éxito sin temor a parecer excesivos.

Las matemáticas constituyen la base o la caja de herramientas de otras disciplinas científicas pero no son toda la ciencia francesa. Llevada a la cima en Hyderabad, Francia fue unos días atrás humillada por la clasificación de Shangai, en la que la primera universidad, Paris-VI, aparece en el puesto 39. Esta clasificación de las mejores universidades de investigación en el mundo es discutible: no indica tanto un problema de visibilidad como que el sistema de investigación francés no está aún resuelto.

Las matemáticas son pues una gloriosa excepción. Se han visto beneficiadas por el sistema de las grandes escuelas, las clases preparatorias que drenan hacia las Escuelas normales superiores y a la Politécnica los mejores cerebros. Por otra parte, es una disciplina poco costosa, contrariamente a la física o la biología, donde es indispensable una masa crítica -financiera, técnica, industrial – para figurar en la clasificación mundial. La competencia internacional, especialmente en el tema salarial, es dura. Por ello a menudo los matemáticos franceses prefieren ejercer su talento en el extranjero. Hay que estar en guardia.

Este reconocimiento, para terminar, es una respuesta mordaz a las dudas frecuentemente expresadas, algunas desde el Estado, sobre la utilidad de la investigación fundamental, donde los retornos y las aplicaciones no son inmediatas ni automáticas. Es de esperar que no olvidemos esta lección.

Nuestros vecinos tendrán sus cosas, oye, pero qué claro lo tienen cuando hablan de su casa. ¿Y si mandamos las autonomías a paseo y nos gastamos los 40.000 y pico millones que nos cuestan en cosas más importantes?

Addendum

¿Por qué los matemáticos españoles no ganan medallas Fields?. El País 20/08/2010

Pensar en Pi. Ideal 24/08/2010

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Categorías:ciencia, matemáticas
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